Immigration forum explores how the Vineyard can support its immigrants

Panelists tackled major issues immigrants on the Vineyard may face under the new administration. From left: Elio Silva, Mary Costello, Laura Silber, and State Representative Dylan Fernandes. — Stacey Rupolo

The Martha’s Vineyard Social Justice Leadership Foundation (MVSJLF), sponsored a community forum on immigration at the Edgartown Public Library on Tuesday night. The group’s goal was to provide information, but also to start a conversation, as people anticipate changes to immigration policies and laws under the new Trump administration.

Immigration attorney Rebecca McCarthy served as the mediator, asking a series of questions of five panelists who addressed how immigrants can protect their rights — tackling issues with Deferred Action for Childhood Arrivals (DACA), the establishment of school board resolutions to designate campus safe zones, the idea of sanctuary cities or a sanctuary state, working with local law enforcement, and the challenges that undocumented immigrants face.

Roughly 65 people attended the forum. Adriana Lafaille is a staff attorney at the American Civil Liberties Union (ACLU) of Massachusetts who focuses on immigrants’ rights, looking specifically at detention. Elio Silva, a native of Brazil, moved to the Vineyard in 1988, and is an entrepreneur who has launched several businesses. He owns Vineyard Grocer in Vineyard Haven and North Star in Edgartown. Mary Costello is an attorney at Tomassian and Tomassian in Edgartown. Her background is in immigration law, immigration litigation, and asylum and refugee law. Laura Silber is a coordinating committee member of the community organizing group We Stand Together, and serves on the Island Parents Advisory Council on Special Education for the Martha’s Vineyard public school district. The fifth panelist, and special guest, was State Representative Dylan Fernandes.

Biggest challenges

Mr. Silva said that one of the biggest challenges undocumented immigrants face on the Vineyard is transportation, as they are not allowed to get a driver’s license.

“The way I see it, the difference here, when you talk about Martha’s Vineyard, is getting around,” he said.

Chief Erik Blake of the Oak Bluffs Police Department said that many individuals get caught driving without a license. He stressed that employers should “do the right thing,” and not put an employee in a position that requires them to drive without a license.

Another challenge Chief Blake identified was that many undocumented immigrants don’t report crimes. He emphasized that a person will not be asked about their immigration status, and if a victim of crime, will be treated like any other victim. There are community outreach pamphlets, translated in Portuguese, at the Oak Bluffs Police Department. The pamphlet can also be found on their Facebook page.

Ms. Costello said there is no viable path to citizenship. Ms. McCarthy echoed this, saying that there were only two ways — through family or employment — and that the waiting period, depending on the country of origin, was anywhere from 13 to 16 years.

Know your rights

There are certain constitutional rights that all individuals have, regardless of their immigration status. Ms. Lafaille said that aside from the right to vote or to serve on a jury, which are reserved for legal (native or naturalized) citizens, immigrants’ basic civil liberties are constitutionally protected.

“Other than that, your basic rights to be free from government intrusion are shared commonly by all, regardless of status,” she said.

An individual cannot be stopped on the street because of how he or she looks, and police cannot enter a home without a warrant from a judge — paperwork from an Immigration and Customs Enforcement (ICE) officer is not sufficient.

Ms. Silber said that all individuals have the right to a free public education as well.

State Representative Fernandes, who worked in the civil rights division at the state attorney general’s office, urged people to not be afraid to report discrimination.

“You don’t need to be a citizen to get full protection under Massachusetts civil rights laws,” he said. “So if anyone on the Vineyard, or anyone across our district, or our state, faces discrimination — and I want to be really clear here — they should call the attorney general’s office, and that person who discriminated against them will be held accountable and will be brought to justice.”

Protecting children

Panelists addressed how to move forward with DACA, an immigration policy put into place by President Obama in 2012 that protects certain undocumented immigrants who entered the country as minors and have been in U.S. since 2007, granting a two-year deferment to deportation.

Ms. McCarthy said she has received many questions on whether she would advise individuals to apply for DACA under the Trump administration, after the president-elect said the first thing he would do is terminate the executive order.

It’s uncertain whether Trump will terminate the policy, as well as other immigration policies, Ms. Lafaille said, calling it a “murky legal area.”

“This goes to our responsibility as citizens to fight for the best and prepare for the worst,” she said.

On whether individuals should apply for DACA, Ms. Lafaille said, there’s no real answer. Ms. Costello, however, said the American Immigration Lawyers Association has recommended people hold off, unless they’ve already filed for DACA, in which case the association recommends a person move forward with the application as they’ve already identified themselves.

She said over 700,000 people have applied for DACA. According to the association, Ms. Costello said that “for them to deport those people would be extremely time-consuming and expensive, so that isn’t likely.”

“The Department of Homeland Security has said that the information would not be shared with enforcement agencies, so it’s certainly a gray area,” Ms. McCarthy said.

The Island Wide Youth Collaborative provides free legal consultations from 9 am to 5 pm on the first Friday of each month. The Massachusetts Immigrant and Refugee Advocacy Coalition (MIRA) also provides free legal services statewide.

Ms. Silber discussed a Campus Safe Zone Resolution that school districts could adopt to designate schools as safe zones to better protect students. She cited a template resolution by Emma Leheny, senior counsel for the National Education Association (NEA), that can be adopted by any school board.

The resolution echoes an executive memorandum policy from 2011 that said that “sensitive locations,” such as schools, are off-limits to ICE. It also allows schools to set up internal procedures to deal with potential ICE activity.

If the memorandum is terminated by the coming administration, the Campus Safe Zone Resolution stands as a mechanism to protect schools. And if the memorandum remains, the resolution gives schools the ability to clarify their own internal policies with teachers and staff, developing resources for the community.

“It would have a protocol for how the superintendent would respond, what teachers are required to do, and set up a protocol for supporting students and parents if there’s ICE activity outside the school,” Ms. Silber said.

Community members can contact the union representative at their local public school, as well as the school principal, to voice support for adopting a resolution. They can also contact their superintendent and ask that she or he take it into consideration.

Sanctuary Island, sanctuary state

The idea of designating cities, counties, or states as sanctuaries was something panelists discussed as a way of supporting the immigrant community, and is an idea gaining traction around the country. As a sanctuary city, a community would adopt a policy that works to protect undocumented immigrants by not prosecuting them at local or state levels for violating federal immigration laws.

Rep. Fernandes said that a bill called the Trust Act was filed last session, and will be refiled in the current session; it looks to make Massachusetts a sanctuary state. At the local level, he recommended bringing it up at town meeting for a vote.

“We’re going to need a lot of grassroots advocacy if this is something that folks here want to push forward,” Rep. Fernandes said.

To be considered a sanctuary city, policies have to be adopted by local law enforcement saying that they will not ask people about their immigration status.

Representatives of We Stand Together met last week at the all-Island police chiefs’ meeting to discuss building positive community relationships on the Island. Irene Bright-Dumm, a representative of the group, told The Times on Wednesday that their goal is to provide people with resources to address their concerns.

“We are beginning conversations with the towns to see how to best proceed in addressing the concerns that have been identified within the community,” Ms. Bright-Dumm said.

Working with local law enforcement

Ms. McCarthy asked Chief Blake what the current role of local police was in enforcing immigration laws.

He said that after police chiefs met with We Stand Together last week, “we have neither the time, energy, will, or the resources to engage in any 287 (g) program, as they call it. We enforce state and local laws; we do not enforce federal law.”

The 287 (g) program creates a partnership between ICE and local or state law enforcement. But Chief Blake said that at the same time, as police, they do have to enforce local and state laws, as well as cooperate with federal agencies. Local law enforcement does not engage in asking people what their status is, an already existing policy on the Vineyard. He cautioned that local agencies can often be “lured” by federal money, but that his loyalty lies within the community.

“I would not authorize in engaging in anything that would erode the confidence in whatever community was in our neighborhood,” Chief Blake said.

More communication

Mr. Silva and Ms. Lafaille served as translators for people in the Brazilian community who attended the forum. As audience members asked how to better bridge the divide between the Brazilian community and the American community on the Island, Mr. Silva said it came down to communication.

One woman answered the question in Portuguese, and Mr. Silva translated for members in the audience. “The main thing that we face in the Brazilian community is fear. There’s a lot of families that they might not ask for help to get housing, they do not come forward because they’re afraid,” Mr. Silva relayed. She mentioned events that people don’t go to out of fear, and she said the inability to drive was also a problem.

“She believes there’s a lot more reaching out that can be done so there could be a union between the American and Brazilian community,” Mr. Silva said.

Portuguese Translation – Tradução em português por Juliana Germani

A Fundação Martha’s Vineyard de Liderança em Justiça Social (MVSJLF), patrocinou um fórum comunitário sobre imigração na Biblioteca Pública de Edgartown nesta última terça-feira. O objetivo do grupo era fornecer informações, mas também iniciar uma conversa, já que as pessoas antecipam mudanças nas políticas e leis de imigração sob a nova administração de Donald Trump.

A advogada de imigração, Rebecca McCarthy, serviu como mediadora, fazendo uma série de perguntas a cinco painelistas que abordaram como os imigrantes podem proteger seus direitos – abordando questões com DERDA, o estabelecimento de resoluções de escolas para designar zonas seguras no campus, a ideia de cidades santuário ou um estado santuário, trabalhando com a aplicação da lei local, e os desafios que os imigrantes indocumentados enfrentam.

Aproximadamente 65 pessoas participaram do fórum. Adriana Lafaille é advogada da American Civil Liberties Union (ACLU) de Massachusetts, que se concentra nos direitos dos imigrantes, concentrando-se especificamente para a detenção. Elio Silva, natural do Brasil, mudou-se para a ilha em 1988, e é um empreendedor que lançou vários negócios. Ele é dono da loja Vineyard Grocer em Vineyard Haven e North Star em Edgartown. Mary Costello é advogada em Tomassian e Tomassian em Edgartown. Sua experiência está na lei de imigração, litigação de imigração e asilo e lei de refugiados. Laura Silber é membro do comitê de coordenação do grupo de organização da comunidade We Stand Together e atua no Conselho Consultivo de Pais da Ilha sobre Educação Especial para o distrito escolar de Martha’s Vineyard. O quinto painelista, e convidado especial, foi o deputado estadual Dylan Fernandes.

Maiores desafios

Elio Silva disse que um dos maiores desafios que os imigrantes indocumentados enfrentam é o transporte, uma vez que não lhes é permitido obter uma carteira de motorista.

“Do jeito que eu vejo, a diferença aqui, quando você fala sobre Martha’s Vineyard, é como as pessoas locomovem-se”, disse Elio.

Chefe Erik Blake do Departamento de Polícia Oak Bluffs disse que muitas pessoas são pegas dirigindo sem uma habilitação. Ele enfatizou que os empregadores devem “fazer a coisa certa”, e não colocar um funcionário em uma posição que os obriga a conduzir sem uma licença.

Outro desafio que o Chefe Blake identificou foi que muitos imigrantes indocumentados não relatam crimes. Ele enfatizou que uma pessoa não será questionada sobre seu status de imigração, e se caso for uma vítima de crime, será tratado como qualquer outra vítima.

Costello disse que não há caminho viável para a cidadania. A Sra. McCarthy fez o mesmo, dizendo que havia apenas duas maneiras – por meio da família ou do emprego – e que o período de espera, dependendo do país de origem, era de 13 a 16 anos.

Saiba seus direitos

Existem certos direitos constitucionais que todos os indivíduos têm, independentemente do seu status de imigração. Lafaille disse que além do direito de votar ou de fazer parte de um júri, que são reservados para cidadãos legais (nativos ou naturalizados), as liberdades civis básicas dos imigrantes estão protegidas constitucionalmente.

“Além disso, seus direitos básicos de ser livre de intrusão do governo são compartilhados comumente por todos, independentemente do status”, disse ela.

Um indivíduo não pode ser parado na rua por causa de como ele ou ela olha, e a polícia não pode entrar em uma casa sem um mandato de um juiz – a papelada de um oficial de Imigração e Alfândega (ICE) não é suficiente.

Silber disse que todas as pessoas têm direito a uma educação pública gratuita também.

O deputado Fernandes, que trabalhou na divisão de direitos civis do escritório do procurador-geral do estado, pediu para as pessoas não terem medo de denunciar discriminação.

“Você não precisa ser cidadão para obter proteção total sob as leis de direitos civis de Massachusetts”, disse ele. “Assim, se alguém na ilha, ou alguém em todo o nosso distrito, ou nosso estado, enfrenta discriminação – e eu quero ser realmente claro aqui – eles devem chamar o escritório do procurador-geral, e que a pessoa que exibiu discriminação contra eles será responsabilizada e será levado à justiça”.

Protegendo crianças

Painelistas abordaram como avançar com a ação executiva de Obama chamada DACA, uma política de imigração posta em prática pelo presidente Obama em 2012 que protege certos imigrantes indocumentados que entraram no país como menores e estão nos EUA desde 2007, concedendo um adiamento de dois anos para deportação.

A Sra. McCarthy disse que recebeu muitas perguntas sobre se ela aconselharia as pessoas a se candidatarem à DACA sob o governo Trump, depois que o presidente eleito disse que a primeira coisa que faria seria cancelar a ordem executiva.

Não está claro se Trump irá encerrar a política, bem como outras políticas de imigração, disse Lafaille, chamando-a de “área jurídica obscura”.

“Isso passa a ser a nossa responsabilidade como cidadãos para lutar pelo melhor e se preparar para o pior”, disse ela.

Sobre se os indivíduos devem solicitar DACA, disse Lafaille, não há nenhuma resposta real. A Sra. Costello, no entanto, disse que a Associação Americana de Advogados de Imigração recomendou que as pessoas parassem, a menos que já tenham pedido DACA, caso em que a associação recomenda que uma pessoa avance com o pedido já que eles já se identificaram.

Ela disse que mais de 700 mil pessoas pediram DACA. De acordo com a associação, a Sra. Costello disse que “para eles deportarem essas pessoas seria extremamente demorado e caro, então isso não é provável”.

“O Departamento de Segurança Interna disse que a informação não seria compartilhada com as agências de execução, por isso é certamente uma área cinzenta”, disse McCarthy.

O Island Wide Youth Collaborative oferece consultas legais gratuitas das 9h às 17h na primeira sexta-feira de cada mês. A Coalizão de Imigrantes e Refugiados de Massachusetts (MIRA) também oferece serviços jurídicos gratuitos em todo o estado.

Ms. Silber discutiu uma Campus Safe Zone Resolution que os distritos escolares poderiam adotar para designar as escolas como zonas seguras para melhor proteger os alunos. Ela citou um modelo de resolução por Emma Leheny, consultora sênior da Associação Nacional de Educação (NEA), que pode ser adotada por qualquer conselho escolar.

A resolução faz eco de uma política de memorando executivo de 2011 que dizia que “locais sensíveis”, como escolas, estão fora do alcance da ICE. Também permite que as escolas criem procedimentos internos para lidar com possível atividade por ICE.

Se o memorando for encerrado pela próxima administração, a Resolução da Zona Segura do Campus é um mecanismo para proteger as escolas. E se o memorando permanecer, a resolução dá as escolas a capacidade de esclarecer suas próprias políticas internas com professores e funcionários, desenvolvendo recursos para a comunidade.

“Teria um protocolo no qual o superintendente iria responder, o que os professores são obrigados a fazer, e criar um protocolo para apoiar os alunos e os pais, se há atividade de ICE fora da escola”, disse Silber.

Os membros da comunidade podem entrar em contato com o representante do sindicato na escola pública local, bem como com o diretor da escola, para pedir apoio para adotar uma resolução. Eles também podem contatar seu superintendente e pedir que ele leve tal procedimento em consideração.

A ideia de designar cidades, condados ou estados como santuários foi algo discutido pelos participantes como forma de apoiar a comunidade de imigrantes, e é uma ideia que ganha força em todo o país. Como uma cidade santuário, a comunidade adotaria uma política que trabalhasse para proteger imigrantes indocumentados, não os processando nos níveis locais ou do estado para violar leis federais da imigração.

O deputado Fernandes disse que um projeto de lei chamado Lei de Confiança foi arquivado na última sessão, e será renovado na sessão atual; ele gostaria que Massachusetts fosse um estado do santuário. No nível local, ele recomendou trazê-lo na reunião da cidade para uma votação.

“Nós vamos precisar de muita defesa popular se isso é algo que as pessoas aqui querem empurrar para a frente”, disse o deputado Fernandes.

Para ser considerada uma cidade de santuário, as políticas devem ser adotadas pelas autoridades policiais locais dizendo que não vão perguntar às pessoas sobre seu status de imigração.

Representantes de We Stand Together reuniram-se na semana passada na reunião de chefes de polícia de todas as Ilhas para discutir a construção de relacionamentos comunitários positivos na ilha. Irene Bright-Dumm, um representante do grupo, disse ao The Times na quarta-feira que seu objetivo é fornecer às pessoas recursos para resolver suas preocupações.

“Estamos começando conversas com as cidades para ver como melhor proceder em abordar as preocupações que foram identificadas dentro da comunidade”, disse Bright-Dumm.

Trabalhando com a polícia local

Rebecca McCarthy perguntou ao Chefe Blake qual era o papel atual da polícia local na aplicação das leis de imigração.

Ele disse que, depois que os chefes de polícia se encontraram com We Stand Together na semana passada, “não temos tempo, energia, vontade ou recursos para participar de qualquer programa, como eles chamam. O que fazemos é cumprir as leis estaduais e locais; nós não aplicamos a lei federal”.

O programa 287 (g) cria uma parceria entre a ICE e a aplicação da lei local ou estadual. Mas o chefe Blake disse que, ao mesmo tempo, como policiais, eles têm que fazer cumprir leis locais e estaduais, bem como cooperar com agências federais. A polícia local não se envolve em perguntar às pessoas qual é o seu status, uma política já existente na ilha. Ele advertiu que as agências locais podem muitas vezes ser “atraídas” pelo dinheiro federal, mas que sua lealdade está dentro da comunidade.

“Eu não autorizaria no acoplamento em qualquer coisa que erigisse a confiança que qualquer comunidade deposita em nós,” o chefe Blake disse.

Mais comunicação

Elio Silva e Adriana Lafaille atuaram como tradutores para pessoas da comunidade brasileira que participaram do fórum. Enquanto os membros da audiência perguntaram como melhorar a ponte entre a comunidade brasileira e a comunidade americana na ilha, Elio Silva disse que se resumia a comunicação.

Uma mulher respondeu a pergunta em português, e Elio traduziu para os membros da platéia. “A principal coisa que enfrentamos na comunidade brasileira é o medo. Há muitas famílias que não podem pedir ajuda para conseguir moradia, elas não se apresentam porque têm medo “, traduziu Elio. Ela mencionou eventos que as pessoas não vão por medo, e ela disse que a incapacidade de dirigir também é um problema.

“Ela acredita que há muito mais que possa ser feito para que haja uma união entre a comunidade americana e brasileira”, disse Elio.