Brazilian kids find a home in the high school

It’s called Room 505.

The regulars of Room 505: Celena Guimarães, left, Taynara Gonçalves, teacher Elaine Weintraub, Amadine Muniz, Marcelle Alves, Paulo de Rosa, Jullyo Lima, Jacob King. - Sam Moore

A tradução deste artigo se encontra no final da versão em inglês

When I first tried to contact Elaine Weintraub, she was out on one of the playing fields at the high school, watching a pickup hurling game — as in the national sport of Ireland — with a bunch of her Brazilian students whom she had taught to play the game. Don’t worry, in time this will all make sense, I promise you.

The true beginning to this story was in 2010. A June 3, 2010, article in The MV Times sets the scene: “A controversy blossomed at the Martha’s Vineyard Regional High School (MVRHS) after Principal Stephen Nixon refused a request by a group of students that they be allowed to wear decorative scarves in the colors of Brazil’s flag at high school graduation exercises June 13.”

The school administration’s stance was that students shouldn’t be allowed to deviate from tradition, while the opposition noted that there was in fact precedent for some type of customization of graduation attire, and what’s more, what harm could it do? Ultimately, the Martha’s Vineyard Regional High School District committee, by a narrow margin, voted to overturn the decision, and the Brazilian graduates were allowed to wear their green, yellow, and blue scarves at the graduation ceremony. But something had changed.

“When the school turned down the Brazilian kids’ request to wear their national colors, that really started a whole uproar,” said Ms. Weintraub. “The kids were upset; they saw it as the greatest compliment they could give the school — to wear their national colors — and they were pretty much out there on their own, so I naturally took up their cause, and from there we built a relationship. Standing up for kids and advocacy doesn’t always make me the most popular person on earth, but I’ve made a resolution that popularity isn’t what it is all about. Justice is what it’s all about.”

Elaine Weintraub grew up in County Mayo in Ireland, and immigrated to this country in the ’80s. “I recognize what it’s like to be an outsider,” she said, “because I’ve been one. You don’t know cultural norms; you have to learn them, nobody explains it to you, you have to figure it out.”

The melting pot has always been a big part of our nation’s narrative but Ms. Weintraub argues that homogeneity can go too far. “Some people say, all newcomers should just assimilate,” she said, “but what these new people bring is so valuable — a love of life, another language, another culture — this is something we should celebrate, not try to hide.” The scarf episode made Ms. Weintraub realize that as much as these Brazilian kids wanted to be part of the American culture, they also didn’t want to just walk away from their heritage.

So she took classes at Harvard over the summer, learned some Brazilian history, and started a Brazilian history and culture class for the fall term. She also created the One World Club, an organization that provides an inclusive climate for students of all nationalities, sponsors cultural trips to New York, and holds the annual Brazilian-American Friendship Lunch. “When I first started the Friendship Lunch, some of the kids were nervous that not enough kids would come, but now it’s by invitation only, and we actually have to turn some people away.”

Ms. Weintraub, whose background is in cultural studies, is chairman of the history department, and teaches an Irish history class, which she highly recommends for Brazilian students. “We look at immigration,” she said, “at how the Irish were greeted when they got here — were they greeted with open arms? I don’t think so. It’s good for the Brazilian kids to know that they weren’t the first to go through an immigrant experience.”

Amadine Muniz, a graduating senior, came to the Vineyard six years ago from São Paolo. “[Ms. Weintraub’s] being from Ireland has brought us together, the fact that she’s had that journey herself.”

While starting the Brazilian history class, creating the One World Club, and teaching Brazilian kids about Irish history (and yes, hurling) have certainly had a positive impact on the culture at the high school, it was something far more subtle that occurred that arguably has had the most profound impact.

She opened up the door to her room.

After the graduation incident in 2010, Ms. Weintraub could see that the Brazilian kids really needed someone to talk to, someone whom they could trust. “There’s masses of research that says that every kid should have an adult who cares about them, who they care about, and who they can go to when they have a problem,” said Ms. Weintraub, “but I don’t think they do.”

So she offered to became that person. It was nothing formal, nothing official, just an understanding that if a student wanted to stop by and find a sympathetic ear, Room 505, Ms. Weintraub’s room, was the place to go. Soon kids were arranging their schedules so that their study halls would coincide with Ms. Weintraub’s free periods, and Room 505 became more than just a classroom, it became a safe haven — initially used mostly by Brazilian students, but eventually all types of students began stopping by to discuss their problems, get advice, or just relax.

“It wasn’t an organized thing that came together,” said Paulo Derosa, a rising senior whose parents are from Rio de Janeiro but who was born in New Jersey. “It’s just that she’s so supportive, she’s always there for you … she accepts everyone who comes through the door.”

”If you want to just take a step back from everything,” said Marcella Alves, who moved to the Vineyard from Brazil seven years ago, “maybe you had a bad test, maybe something big is happening tomorrow … come here and forget about it; everything is going to be OK.”

“So many times I came here and just cried,” said Celena Guimaraes. “I needed moral support, and [Ms. Weintraub] would tell me, Go back — you got this.” Celena is going to Stonehill College next year.

Today, about 20 percent of the student population at the high school is Brazilian, and according to Ms. Weintraub, the percentage seems to be growing. And for the most part, the Brazilian and American kids get along very well.

“When we get together with Ms. Weintraub, cultural issues do come up,” said Paulo. “We talk about how culturally we may be different, but it’s definitely not a pressing issue. No real problems come to mind.”

“I think 10 years ago it was lot different,” said Celena. “My sister graduated then … we’ve come a long way. Back then Brazilians were mostly just friends with other Brazilians.”

“I’d say there are three different groups of Brazilian kids in school now,” said Marcella. “There’s us, the ones that were brought from Brazil when we were young — we have some Brazilian culture, but we’re mostly American. Then there’s the Brazilians who were born here and grew up here, and are much more American, and then there are those who just got here from Brazil — they tend to stick together.“

“It helps if you have things in common,” said Paulo; “you know, if you play the same sports … you get to know each other socially. I actually have more American friends than Brazilian.”

“And I think I probably have more Brazilian friends than American,” said Jacob King, an American student who was born in San Diego.

“Maybe a while ago, it was the Brazilians who had to adapt to the American way of life,” said Jullyo Lima, a graduating senior, “but things are shifting; we’re starting to meet more in the middle.”

Many of this year’s Brazilian graduates are going off to college in the fall: Marlla Lemos got a four-year Vineyard scholarship to UMass; Amadine Muniz is going to Framingham State College; Jason Lages, a soccer star in high school, will be playing next year at Assumption; and Taynara Goncalves is going to Gordon College.

“I don’t think I would have accomplished as much if I didn’t have the support Ms. Weintraub gave me,” said Marcella. “When junior year came, college seemed so out of reach for me, I thought I’d never be able to do it.” Marcella received a Vineyard Fellowship for $25,000 and is going to Arizona State University next year, studying to be an immigration lawyer.

“The DREAM Act [Development, Relief, and Education for Alien Minors] has made a huge difference for a lot of these kids,” said Ms. Weintraub. “Before, even if you were brought here as a child and brought up here, you were considered an alien, and you weren’t eligible for any financial aid, so for most that ruled out college. Obama’s executive order changed all that, and really expanded these kids’ horizons.”

I heard from Ms. Weintraub about a week before graduation, when most of the seniors had pretty much checked out. She said that it was quite lonely around without those graduating seniors, and Room 505 was quieter than it’s ever been. I asked her if she kept up with the kids after they left.

“I think the thing about everyone moving on is we’ve all formed a really strong bond with each other, and yes, the kids keep in touch. The first scarf girl, Andora Aquino, is getting married, and I’m going to her wedding. Time goes by so quickly. Part of me is really excited, but another part of me is thinking, What is she doing getting married? She’s supposed to be in Room 505.”

Portuguese translation- Tradução em português by Juliana Germani

Quando eu tentei entrar em contato com Elaine Weintraub, ela estava em um dos campos de jogos da High School assistindo um jogo de Hurling – um dos esportes nacionais da Irlanda – com um monte de estudantes brasileiros, os quais ela ensinou como jogar o esporte. Não se preocupe, no decorrer do artigo esta informação fará sentido, prometo.

O verdadeiro começo deste artigo começou realmente em 2010. Num artigo do MVTimes do dia 3 de junho de 2010, o qual relatou uma controvérsia entre os alunos brasileiros e o diretor da escola na época. Os alunos queriam graduar usando uma espécie de lenço com as cores da bandeira brasileira e o diretor havia negado o pedido.

A posição da administração da escola foi a de que os alunos não deveriam ser autorizados a desviar da forma tradicional em que todos os estudantes se vestiam durante a graduação. Enquanto a oposição observou que de fato havia espaço para algum tipo de personalização de vestuário no dia da graduação e além do mais, que mal este pedido poderia fazer? Em última análise, a comissão do distrito regional da ilha por uma margem estreita, votou para derrubar a decisão que fora contra e os formandos brasileiros foram autorizados a usar os seus lenços em verde, amarelo, e azul na cerimônia de formatura. Mas algo tinha mudado.

“Quando a escola recusou o pedido das crianças brasileiras para que pudessem vestir as cores da bandeira brasileira, isso deu início a um verdadeiro alvoroço” disse Elaine. “As crianças ficaram chateadas, porque viam como um grande elogio que poderiam dar à escola e eles estavam por conta própria, então, naturalmente, eu me encarregarei da sua causa, e desde de então nós passamos a construir um relacionamento. Levantar-me em defesa de assuntos controversos relacionados a crianças e advocacia nem sempre me faz a pessoa mais popular, mas eu fiz uma resolução que a popularidade não é o que está em causa. Justiça é o mais importante. ”

Elaine Weintraub cresceu em County Mayo, na Irlanda, e imigrou para este país nos anos 80. “Eu reconheço como é ser um imigrante,” disse ela, “porque eu fui uma. Você não sabe as normas culturais; você tem de aprendê-las, ninguém explica isso para você, você tem que descobrir por si só.”

A mistura de raças sempre foi uma grande parte da narrativa dos Estados Unidos, mas Ms. Weintraub argumenta que a homogeneidade não pode ir longe demais. “Algumas pessoas dizem que todos os recém-chegados devem assimilar, ” ela disse, “mas o que essas novas pessoas trazem é tão valioso – um amor pela vida, outra língua, outra cultura – isso é algo que devemos celebrar, não tentar esconder.” O episódio do lenço fez Elaine Weintraub perceber que tanto quanto essas crianças brasileiras queriam fazer parte da cultura americana, eles também não queriam simplesmente se afastar da sua herança.

Então, ela teve aulas em Harvard durante o verão, aprendeu um pouco da história brasileira, e começou uma aula de história e cultura brasileira para o ano seguinte. Ela também criou a One World Club, uma organização que oferece um clima inclusivo para os estudantes de todas as nacionalidades, patrocina viagens culturais para Nova York e realiza o almoço anual que celebra a amizade brasileira-americana. ”Quando eu comecei o Almoço Amizade, alguns dos alunos estavam apreensivos pois achavam que quase ninguém viria prestigiá-los, mas agora só participa do almoço quem tiver convite, e se tornou um evento tão famoso que realmente algumas pessoas não podem fazer parte, devido a falta de poder acomodar todos que querem participar.”

Elaine Weintraub, cuja formação é em Estudos Culturais, é presidente do departamento de história e ensina uma classe de história irlandesa, que ela recomenda para os estudantes brasileiros. “Nós investigamos imigração” disse ela, “investigamos a forma como os irlandeses foram recebidos quando eles chegaram nos Estados Unidos. Eles foram recebidos com os braços abertos? Acho que não. É bom que as crianças brasileiras aprendam que eles não foram os primeiros a passar por uma experiência de imigrante.”

Amadine Muniz, estava no seu último ano da High School, veio de São Paulo para a Ilha, há seis anos. “O fato de Ms.Weintraub ter vindo da Irlanda nos uniu, ela teve a sua própria experiência em ser imigrante.”

Ter criado a aula de história brasileira, o clube One World Club, e a classe que ensina as crianças brasileiras sobre a história irlandesa (e sim, o hurling) certamente criou um impacto positivo sobre a cultura na escola, porém foi algo muito sutil que ocorreu e que possivelmente teve o impacto mais profundo.

Ela abriu a porta de sua sala de aula.

Depois do incidente da graduação de 2010, Ms. Weintraub, percebeu que as crianças brasileiras realmente precisavam de alguém para conversar, alguém que fosse confiável. “Há diversas pesquisas que dizem que toda criança deveriam ter um adulto que se importe e cuide delas, alguém para elas procurarem quando tiverem algum problema,” diz Ms. Weintraub, “mas eu não achei que os alunos brasieliros tenhiam alguém por eles.”

Então ela se ofereceu para ser essa pessoa. Não era nada formal ou sério, somente um aviso de que se o estudante quisesse um ombro amigo fque osse à Sala 505, a sala da Ms. Weintraub era o lugar certo. Logo as crianças estavam organizando seus horários para ser compatível aos horários livres da Ms. Weintraub, e a Sala 505 se tornou muito mais que uma sala, agora era um porto seguro – no início a procura maior era dos alunos brasileiros, mas com o passar do tempo, todos os estudantes começaram a passar por lá para conversar sobre seus problemas, receber conselhos ou apenas relaxar.

“Não era uma coisa organizada que simplesmente deu certo,” disse Paulo De Rosa, que acabou de entrar no último ano, cujo os pais são do Rio de Janeiro, mas ele nasceu em New Jersey. “É que ela se importa muito, está sempre lá por você… ela aceita todos que chegam à sua porta.”

“Se você só quer se afastar de tudo,” disse Marcelle Alves, que se mudou para Vineyard do Brasil há sete anos atrás, “talvez você teve uma prova ruim, ou algo de muito importante vai acontecer amanhã,… vá lá e esqueça seus problemas, tudo ficará bem.”

“Tantas vezes eu vim aqui e só chorei,” disse Celena Guimarães. “eu precisava de apoio moral, e ela me dizia: volte lá, você consegue.” Celena está indo para a Universidade de Stonehill ano que vem.

Hoje, cerca de 20% dos estudantes da Escola são brasileiros, e de acordo com a Ms. Weintraub essa porcentagem só tem crescido. E no geral as crianças brasileiras e americanas se dão muito bem.

“Quando nós estamos com a Ms. Weintraub, os problemas culturais vem à tona,” comenta Paulo. “Nós conversamos sobre como culturalmente até podemos ser diferentes, mas definitivamente não é questão muito séria. Nenhum problema real vem à cabeça.”

“Acho que há dez anos atrás, era tudo muito diferente,” disse Celena. “Minha irmã se formou nessa época… percorremos um longo caminho. Nesse tempo, os brasileiros só faziam amizades com brasileiros.”

“Eu diria que agora temos três grupos de brasileiros na escola,” disse Marcelle. “Temos nós, que fomos trazidos do Brasil quando pequenos, temos alguns traços da cultura brasileira, mas somos muito mais americanizados. Aí têm os brasileiros que nasceram e cresceram aqui que são bem americanos, e aqueles brasileiros que acabaram de chegar aqui – eles costumam ficar juntos.”

“Ajuda se você tem coisas em comum com os outros,” diz Paulo, “como praticar os mesmos esportes… você consegue se relacionar mais socialmente. Na verdade, eu tenho mais amigos americanos do que brasileiros.”

“E eu acho que provavelmente tenho mais amigos brasileiros que americanos,” diz Jacob King, um estudante americano que nasceu em San Diego.

“Talvez há um tempo atrás, eram os brasileiros que precisavam se adaptar à vida americana,” diz o Jullyo Lima, que irá se formar esse ano, “mas as coisas estão mudando, estamos começando a nos conhecer melhor.”

“Muitos dos brasileiros que se formaram este ano, estão indo para a Universidade no outono: Marlla Lemos conseguiu uma bolsa integral para UMass; Amadine Muniz está indo para a Universidade de Framinghan State; Jason Lages, a estrela do time de futebol da escola, vai começar a jogar no ano que vem na Assumption college e a Taynara Gonçalves vai para Gordon College.

“Eu acredito que não teria as mesmas conquistas, se não tivesse o apoio que a Ms. Weintraub me deu,” diz Marcelle. “Quando comecei o ensino médio, faculdade parecia algo fora da minha realidade, nunca achei que seria capaz de fazer.” Marcelle recebeu uma bolsa de $25,000 e vai para a Universidade do Estado de Arizona, para eventualmentese tornar uma advogada de imigração.

“O Dream Act (Desenvolvimento, Alívio e Educação para os Pequenos Estrangeiros ) fez uma enorme diferença na vida de muitas dessas crianças,” diz Ms. Weintraub. “Antes, mesmo que você tivesse vindo para cá quando muito novo, ainda era considerado um estrangeiro, e não era possível ser candidato a qualquer bolsa, e muito menos ingressar numa faculdade. O decreto feito pelo Obama mudou essa perspectiva e expandiu o horizonte dessas crianças.”

Eu entrevistei Ms. Weintraub uma semana antes da formatura, quando a maioria dos formandos praticamente não estavam mais indo às aulas. Ela disse que a escola estava um pouco solitária sem os formandos, e a Sala 505 estava mais silenciosa do que nunca. Perguntei à ela se mantinha contato com os alunos depois que se formavam.

“Todos seguimos em frente, e criamos um forte laço um com os outros, e sim eles mantêm contato comigo. A primeira “scarf girl”, Andora Aquino vai se casar e me convidou para seu casamento. O tempo passa rápido demais. Parte de mim está muto animada, mas a outra parte fica pensando “Como assim ela vai se casar? Era pra ela estar na Sala 505.”