Making it on Martha’s Vineyard

Brazilian women share stories of leaving their country.

Aurea Alderman escaped domestic slavery to find a second chance in the United States. Photo by Mirella Barbosa Mendes

A tradução deste artigo se encontra no final da versão em inglês.

On the occasion of International Women’s History Month, the Times talked with seven local Brazilian women who’ve overcome great odds to succeed on Martha’s Vineyard.

Though in some ways, Brazil is more progressive than the United States — the country legalized same-sex marriage in 2011, years before the US — it remains a country where women don’t have a lot of say about how their lives will turn out. Abortion is not legal, even in cases of rape or incest. There are alarming rates of child prostitution and sexual slavery. Although there have been changes in society over the last few decades, the still-macho attitudes mean that just getting to work can be dangerous: So many women were being sexually harassed while riding trains to their jobs, that the governments of Rio and São Paulo created cars for women only, to ensure they could be free of abuse.

It’s not surprising that Brazilian women would want to leave a country where achieving one’s dreams seems so nearly impossible.

Among the vast Brazilian community on-Island, Brazilian women who have emigrated here represent many roles and many dreams. They build cleaning empires, help fellow Brazilians navigate the American healthcare system, and learn to express themselves through poetry and art. Single mothers become both father and mother to their children, and are able to provide their kids the chances they never had. Here on the Island, Brazilian women become the right arm to many Vineyarders, and their entrepreneurial spirit can take flight. They are everyday warriors.

Vanileze Cortez, 40, has lived in the United States for 18 years. She is a health access specialist at the Vineyard Healthcare Access Program, where she helps other Brazilians figure out what kind of insurance they might be eligible for. “I have two older brothers and a father who are very protective,” she explained of her family that remains in Brazil. “In the 23 years that I lived in Brazil, I was very sheltered and faced resistance when I decided that I wanted to move to the United States. However, I knew that if I stayed in Brazil, even though I had a good job as a bank teller, I was never going to achieve the kind of goals that are important to me. If I got married in Brazil, I was going to become a housewife. I have always strived to be independent, to work, have my own money and live life according to my standards, not those imposed on me by the men in my life or the idea of what a Brazilian woman needs to do or be.”

After many years working as a secretary, Elza Santiago, who is 76, could no longer find work in Brazil because of her age. Her niece invited her to move to New York, where her age would be less of a factor. “I don’t know if I had continued to live in Brazil if I would still be alive today,” said Elza. “I don’t even like to give thought to what would have happened. The elderly in Brazil face many problems, whereas in the U.S., in particular on the Island, the elderly have value, respect, and they have many resources. Women in this country are seen as human beings, women are free — they aren’t left behind.”
Elza is also a poet. “As a poet,” she said, “I feel whole in this country. Everyone loves my poems and encourages me to write a book. My writing and the church keep me rejuvenated; my art is a remedy that cures me and brings happiness into my life.”

Artist and hair stylist Alyne Milbratz moved to the United States nine months ago, and can already pinpoint the many differences in lifestyle between countries. “In Brazil, as a woman, you are always at risk and constantly vigilant, which never allows you to relax,” she said. “On the Island, I have been able to help my husband and plan our lives; we are equals in every respect. This experience has showed me it is unlike in Brazil, where no matter how hard you work, you can never quite get to where you wish you could. Here, my work matters and my dreams are obtainable.”

Michelliny Chaves has built a cleaning empire on-Island, and is the kind of employer to whom people are loyal and enjoy working for. She attributes that to the fact that she doesn’t see her Brazilian women employees as just employees. Rather, she sees them as partners and together they are a team. “Everything I have has came through my hard work,” said Michelliny. “When you depend on someone for financial support, at times you do things that you don’t want to. In this country anyone, not just a woman, has the liberty to choose their own path. Although I have achieved so much because of my hard work and my line of work, I know that the same type of work in Brazil would never allow me to have the life I have in the United States.”

Nelly Peters has always worn many hats, and being on-Island has allowed her a new beginning. “I am grateful for the outstanding education I received in Brazil, and the many interesting, fulfilling jobs I had,” said Nelly, “but there was an underlying corruption present in just about every aspect of my country’s way of dealing with things. The ‘Brazilian way’ of doing things was always so discouraging. To be on Martha’s Vineyard represents a chance to start over, and it enables me to help my daughters fight for their dreams.”

Photographer Mirela Barbosa Mendes likes to say how relieved she feels to live in a country where her son can feel safe and get a better education than he would have received in Brazil. “We have advantages in the United States that we wouldn’t have had in Brazil, especially the assistance we receive when we get sick or are pregnant,” says Mirela. “Plus, I am not always looking over my shoulder when I walk my dog and it’s late at night.” She said “Also, when my daughter Lorena was terminally sick, she was always very well taken care of. Even though there was no cure for her illness and she ultimately passed away, she received all the support and attention there was until the very end. Dr. Miller, our pediatrician, even came to our help on Sundays, missing dinner with her family. I can’t say that we would have had any of these resources in Brazil.” Mirella explained “Unfortunately, I have seen many cases in Brazil where parents couldn’t afford the care their children needed and they were left feeling utterly powerless. I am so grateful my kids were born here and I have such gratitude for this country,” Mirela said.

Aurea Alderman was living in Rocinha, the largest favela (slum) in Rio de Janeiro. Her only dream was to buy a home so that she and her daughter could leave the favela. Then, in 1988, she was offered the opportunity to be a maid in Jeddah, Saudi Arabia, for Isabel e Khalil bin Laden (the sister-in-law of Osama bin Laden). However, upon arrival in Jeddah, her passport was confiscated and she was kept as a slave for 15 months. The bin Laden family then brought Aurea to Los Angeles where, fortunately, she was able to escape with the help of a Brazilian woman. That wasn’t the end of her struggle — it took years of struggle, and moving from place to place before she could finally freely settle in North Carolina, where she met and married Bob Alderman, an American. In 2013, Aurea’s friend Genaina Pereira invited her to come work on the Vineyard for the summer. She and Bob now live here year round. “After working on the Island, I wanted to come back and establish a life here,” Aurea said, “because it is a welcoming place for the elderly. I would not want to live anywhere else in the world.”

Portuguese translation – Tradução em Português

Aproveitando a ocasião de março ser o mês que celebra a história das mulheres internacionalmente, o jornal The Martha’s Vineyard Times conversou com sete mulheres brasileiras locais, as quais venceram diversos obstáculos até chegar em Martha’s Vineyard.

Apesar de em alguns aspectos o Brasil se mostrar progressivo, as vezes até mais do que os Estados Unidos – o país legalizou a união homoafetiva em 2011, anos antes dos Estados Unidos – o Brasil continua a ser um país em que muitas mulheres não têm muito a dizer sobre como serão suas vidas. O aborto não é legal, até mesmo nos casos de incesto e estupro.

Os índices são altíssimos quando se trata de prostituição de menores e escravidão sexual. Ao decorrer das últimas décadas houveram mudanças na sociedade brasileira, porém as atitudes machistas prevalecem, o que significa que muitas vezes ir ao trabalho pode ser perigoso: muitas mulheres sofrem abusos psicológicos e físicos enquanto estão nos vagões dos trens à caminho de seus empregos, tanto que o governo do Rio e São Paulo criaram vagões apenas para mulheres, para garantir um trajeto livre de qualquer abuso.

Por esse motivo não é surpreendente que as mulheres brasileiras queiram deixar para trás um país onde obter sonhos às vezes parece impossível.

Entre a vasta comunidade brasileira na ilha de Martha’s vineyard, as mulheres brasileiras que emigraram para os Estados Unidos representam muitos papéis e muitos sonhos. Elas constroem impérios, ajudam outros brasileiros a descobrirem o sistema de saúde americano e se expressam através de arte e poesia. Mães solteiras tornam-se pai e mãe para seus filhos, e podem prover a seus filhos as chances que nunca tiveram. Aqui na ilha, mulheres brasileiras tornam-se o braço direito de muitos moradores americanos locais, e seus espíritos empreendedores ganham asas. Elas são guerreiras todos os dias.

Vanileze Cortez, 40, mora nos Estados Unidos há dezoito anos. Ela é uma especialista do programa de acesso a seguro de saúde para à ilha – Vineyard Healthcare Access Program, onde ela ajuda outros brasileiros a compreenderem qual o seria o melhor seguro para eles. “Eu tenho dois irmãos mais velhos e um pai que são bem protetores; “ ela explicou “Nos 23 anos em que eu morei no Brasil, eu fui muito protegida e enfrentei resistência quando decidi que queria mudar para os Estados unidos. De qualquer forma, eu sabia que se ficasse no Brasil, apesar do bom emprego que tinha no banco em que trabalhava, eu nunca teria alcançado os tipos de objetivos que são importantes para mim. Se tivesse me casado no Brasil, eu teria me tornado uma dona de casa. Sempre procurei ser independente, para trabalhar, ter o meu próprio dinheiro e viver minha vida da forma como eu quero, não ideias impostas sobre o que uma mulher brasileira precisava fazer ou ser.”

Após diversos anos trabalhando como secretária, Elza Santiago, que tem 76 anos, não pôde (forma do verbo poder no passado) mais encontrar um emprego no Brasil devido a sua idade. Sua sobrinha a convidou para mudar-se para Nova York, onde sua idade não seria um fator negativo. “Eu não sei o que teria acontecido se eu tivesse continuado a morar no Brasil e se eu estaria viva hoje,” disse Elza. “Eu nem gosto de imaginar o que teria acontecido. Os idosos no Brasil enfrentam muitos problemas, já nos Estados Unidos, particularmente na ilha, os idosos têm valor, respeito e muitos recursos. As mulheres neste país são vistas como seres humanos, as mulheres são livres – elas não são deixadas para trás.”

Elza também é poeta. “Como uma poeta,” ela disse, “Eu me sinto completa neste país. Todos me encorajam a escrever um livro. Os meus poemas e a igreja me mantém rejuvenescida; minha arte é o remédio que me cura e traz muita felicidade em minha vida.”

A artista e cabeleireira Alyne Milbratz se mudou para os Estados Unidos há nove meses atrás, e já consegue definir as muitas diferenças no estilo de vida entre Brasil e Estados Unidos. “No Brasil, como mulher, você está sempre em risco e constantemente vigilante, o que nunca deixa você relaxar,“ ela diz “Na ilha, eu tenho ajudado meu esposo e juntos planejamos nossas vidas; nós somos iguais em todos os aspectos. Esta experiência tem me mostrado que diferente do Brasil, onde não importa o quão duro você trabalhe, você nunca realmente chega ao seu objetivo como gostaria. Aqui, o meu trabalho tem valor e meus sonhos são alcançáveis.”

Michelliny Chaves construiu um império na ilha com seu negócio de limpeza, ela é o tipo de chefe para quem as pessoas gostam e querem trabalhar,são leais à ela. Atribuiu isso ao fato de que não vê as meninas as quais prestam serviço à ela como apenas serviçais, muito pelo contrário, ela as vê como parceiras que juntas formam um time. “Tudo que eu tenho veio como muito trabalho,” disse Michelliny. “Quando você depende de alguém para suporte financeiro, muitas vezes você faz coisas que não quer. Neste país qualquer pessoa, não apenas as mulheres, tem a liberdade de escolher seu caminho. Apesar de eu ter alcançado muito devido ao meu trabalho duro e linha de trabalho, eu sei que com o mesmo tipo de trabalho no Brasil eu nunca teria a mesma vida que tenho nos Estados Unidos.”

Nelly Peters sempre vestiu diversos chapéus, e morar na ilha proveu a ela um novo começo. “Sou grata pela educação que obtive no Brasil e os muitos trabalhos interessantes que tive,” Nelly disse, “mas a corrupção que está sempre presente, mesmo que não divulgada em todos os aspectos, e de como o meu país lida com as coisas, o “jeitinho brasileiro” de fazer as coisas são desencorajantes. Viver em Martha’s Vineyard representa uma chance de começar de novo, e me possibilita ajudar as minhas filhas a lutarem pelos seus sonhos.”

A fotógrafa Mirela Barbosa Mendes gosta de dizer que se

sente aliviada de morar em um país onde seu filho está sempre seguro e pode receber uma boa educação que não receberia no Brasil. “Nós temos muitas vantagens nos Estados Unidos que não teríamos no Brasil, especialmente a assistência que recebemos quando estamos doentes ou grávidas,” disse Mirela. “Além de que eu não estou sempre olhando pelo meu ombro quando estou andando com o meu cachorro e é tarde da noite.”

“Também, quando minha filha Lorena estava gravemente doente, ela era sempre muito bem cuidada. Apesar de não haver cura para a sua doença e ela ter falecido, ela recebeu todo suporte e atenção até o final. Dr. Miller, nossa pediatra, chegou a vir a nossa casa nos domingos, perdendo o jantar com sua família. Eu não posso dizer que teríamos os mesmos recursos no Brasil.”explicou Mirella “ Infelizmente, eu sei de casos  onde os pais não têm poder aquisitivo para garantir o cuidado médico que seus filhos precisam e se sentem completamente sem opções e esperança. Sou grata que meus filhos nasceram aqui, assim como tenho gratidão por este país.”

Aurea Alderman estava morando na Rocinha, a maior favela do Rio de janeiro. Seu único sonho era comprar uma casa para que ela e sua filha deixassem a favela. Em 1988, ela teve à oportunidade de ser uma empregada em Jeddah, Arábia Saudita, para Isabel e Khalil bin Laden (a cunhada de Osama bin Laden). Porém quando chegou em Jeddah, seu passaporte foi confiscado e ela foi mantida como escrava doméstica por quinze meses. A família bin Laden trouxe Aurea para morar em Los Angeles onde, felizmente, ela pode escapar com a ajuda de uma outra mulher brasileira. Porém este não foi o final de sua luta – foram anos de luta – Aurea mudou-se de Atlanta para a Carolina do Norte, onde conheceu e casou-se com Bob Alderman, um americano. E em 2013, uma amiga de Aurea, Genciana Pereira a convidou para vir trabalhar por um verão na ilha. Agora ela e seu esposo moram na ilha o ano todo. “Depois de ter trabalhado na ilha, eu quis voltar e estabelecer uma vida aqui,” disse Aurea, “porque é um lugar acolhedor aos idosos. Eu não gostaria de morar em nenhum outro lugar no mundo por enquanto.”