Martha’s Vineyard Marine receives medal for heroism in Afghanistan

Gunnery Sergeant Geann Pereira, a Brazilian-born Islander, proudly serves his adopted country.

Marine Gunnery Sergeant (GySgt) Geann Pereira, shown with his wife Hellen and 5-year-old daughter Savannah following the awards ceremony. — Geann Pereira

A tradução deste artigo se encontra no final da versão em inglês

Marine Gunnery Sergeant (GySgt) Geann Pereira will never forget the sounds of a British helicopter flying low over his office at Camp Resolute Support in Kabul, Afghanistan, and its crash moments later. He ran outside, saw the helicopter on its side about a block away, and took off to the crash site.

“People were yelling once they saw it just plummet through the sky,” GySgt Pereira, who grew up on Martha’s Vineyard, told The Times in a phone call Monday. “It is something that is surreal, and you don’t think it is really happening, but once you see it, the reality kicks in really quick.”

The date was Oct. 11, 2015. GySgt Pereira, age 33, was deployed in Afghanistan in support of Operation Freedom’s Sentinel, a NATO-led mission to train and assist Afghan security forces and institutions. He and a Danish soldier were the first of many U.S. and coalition military personnel to respond. GySgt Pereira jumped into the downed helicopter’s cabin and spent almost three hours assisting in the rescue of the wounded and the recovery of those killed.

Two U.S. airmen, two British troops, and a French contractor were killed. Five coalition personnel survived the crash, which was reportedly due to a nonhostile incident.

“I want everyone to understand that I wasn’t the only one at the scene; I just happened to be one of the first people that arrived,” GySgt Pereira emphasized. “And all of the service members that were there, we all helped out tremendously; everybody came together to help those in need at the time.”

One week ago, on Thursday, June 23, GySgt Pereira received the Navy and Marine Corps Medal, the services’ highest noncombat decoration for heroism. Brigadier General Kevin Iiams, commander of Marine Corps Forces South, presented the medal in a ceremony at city hall in Oakland Park, Fla.

Bold leadership, selfless dedication

The citation that accompanied the medal described GySgt Pereira’s actions:

“Despite the immediate risk of fire or explosion, he immediately jumped into the helicopter cabin and assisted with the rescue of the three air crew members. After removing the crew chief, Gunnery Sergeant Pereira tunneled deeper into the helicopter, using bolt cutters to remove a seat frame so the next victim could be removed.

“After Gunnery Sergeant Pereira lifted this victim onto a transportable litter, he returned to the cabin to pull out another unresponsive passenger while working in several inches of jet fuel. He then tunneled back into the cabin to free the next passenger, who was buried in debris and having difficulty breathing.

“Gunnery Sergeant Pereira ensured the critically injured passenger had an oxygen tank, spending nearly an hour stabilizing him and trying to free him from the wreckage while the fire department attempted to cut through the skin of the helicopter. After that passenger was successfully removed, he assisted in the removal of two additional unresponsive passengers before receiving medical attention himself.

“Gunnery Sergeant Pereira’s bold leadership, wise judgment, and selfless dedication to duty reflected great credit upon him and upheld the highest traditions of the Marine Corps and the United States Naval Service,” the citation concludes.

React and act

At the time of the helicopter crash, GySgt Pereira worked at Camp Resolute Support as the senior enlisted advisor for the Security Assistance office. As part of his duties, he kept track of weapons and other gear the U.S. provided to the Afghanistan National Army and the Afghanistan National Police.

Although not trained specifically in crash-site rescue, GySgt Pereira told The Times his Marine training prepared him for the moment: “As Marines we are trained to react and we are trained to act, and on that day, not just me, but also those around me reacted, and we knew there were people in trouble and just ran toward it.”

As one of the first on the scene, ahead of fire department and other crash-site rescue personnel, GySgt Pereira had to improvise.

“As I was using my bare hands to try to rip some of the metal apart, I asked for something to cut with, and someone handed me these industrial bolt cutters,” he said. “I just started utilizing those as best I could to get through the wreckage and the metal.

“As soon as we got there and started getting people out,” he added, “I could hear somebody yelling, ‘Help, it’s hard to breathe,’ and I kind of reached down and could feel his face. So I asked for an oxygen tank, and somebody ran over and got one, and we just kind of stabilized him and helped him with the oxygen, because there was just too much smoke in there, and jet fuel fumes.”

So much jet fuel had leaked around the crash site that everyone involved in the rescue effort had to get new boots and uniforms afterward, GySgt Pereira said. He also required medical attention from breathing the jet fuel fumes.

“At the time I didn’t realize it, but my oxygen level was low,” he said. “So they just sat me down later on and put an oxygen tank to my face to help stabilize my oxygen level.”

Island ties remain

GySgt Pereira currently works as the administrative chief for Marine Corps Embassy Security Group Region 9, which includes Canada, Mexico, Central America, and the Caribbean, in Fort Lauderdale, Fla. His almost 15-year Marine Corps career includes two overseas tours. In January 2008, he was deployed to Al Anbar Province, western Iraq, in support of Operation Iraqi Freedom, and in May 2015, to Kabul, Afghanistan, in support of Operation Resolute Support.

GySgt Pereira noted that his wife Hellen’s support has played a huge role in his military career.

“I don’t think I would have any of the success I’ve had if I didn’t have somebody who was a great companion and a great administrator at the house, who took care of the home front while I was deployed,” he said. “Through all of my combat deployments and my overseas duties, Hellen’s been the center of gravity at the house.”

The couple has a 5-year-old daughter, Savannah, and a 6-month-old son, Daniel. In addition to his wife and children, GySgt Pereira said he was fortunate to have his mother, Joana Jarillo of Oak Bluffs, at last week’s award ceremony. As an added bonus, his aunt, Joana Fernandez, who lives in Brazil, happened to be vacationing in Orlando, Fla., and was also able to join them.

A native of Brazil, Mr. Pereira moved from New Jersey to Martha’s Vineyard with his family in June 1995. He enlisted in the Marines soon after he graduated from Martha’s Vineyard Regional High School in 2001. His older sister, Genainna Pereira, also joined the Marines about a year later, and was honorably discharged after eight years of service in 2010. She currently lives in Oak Bluffs and owns Shine Bright MV Cleaning Services.

Ms. Pereira and her brother told The Times in a previous interview in August 2015 that their decision to enlist in the Marines arose out of a sense of gratitude for all that the United States, their adopted country, has provided to their family. Their younger brother, Gelson “Junior,” who works as an Island building contractor, had also sought to join the Marines, but was turned down by recruiters because the nation was at war and his two siblings were already in service.

“Our family is very, very proud; you can’t imagine,” Ms. Pereira told The Times in a phone call Monday. “I made sure that I called everybody and told them what the medal means.” That included their dad, Gelson Pereira, who lives in Brazil.

GySgt Pereira said he plans to remain in the Marine Corps. Since he has many family members on the Island, including several nieces and nephews, he said he is frequently asked if he plans to come back to live on Martha’s Vineyard, which he considers home.

“The Vineyard is one of the places I hold near and dear to my heart because of the atmosphere, the location, and especially the people,” GySgt Pereira said. “I think Martha’s Vineyard has great people, great Americans there. I’d love to go back someday.”

Portuguese translation by Juliana Germani- Tradução em português por Juliana Germani

O Sargento Geann Pereira, nascido no Brasil, habitante da Ilha, serve com orgulho ao país que lhe acolheu e recebeu uma medalha por heroísmo no Afeganistão.

O Sargento Geann Pereira nunca irá esquecer o som do helicóptero britânico voando sobre o seu escritório, no campo “Resolute Support” em Kabul, no Afeganistão, e a sua explosão momentos depois. Ele correu para fora, viu o helicóptero pouco distante dele e foi até o local do acidente.

“As pessoas estavam gritando quando viram que ele estava despencando do céu”, Sargento Pereira, que cresceu em Martha’s Vineyard, contou para o The Times numa ligação pela segunda de manhã. “É algo surreal, e você não consegue acreditar que está realmente acontecendo, mas uma vez que você se dá conta, a realidade bate muito rápido.”

O dia era 11 de Outubro de 2015, o Sargento Pereira, 33 anos, estava servindo no Afeganistão em suporte da Operação Sentinelas da Liberdade, conduzia missões para treinar e dar assistência às forças de segurança e Instituições afegãs. Ele e um soldado dinamarquês foram os primeiros de muitos a ajudarem. Sargento Pereira pulou dentro do helicóptero caído e passou quase três horas ajudando no resgate dos feridos e recolhendo os mortos.
Dois pilotos americanos, dois soldados britânicos e um empreiteiro francês foram mortos. Cinco “coalition personnel” sobreviveram ao acidente, alegaram que foi um incidente não hostil.
“Eu quero que todos entendam que eu não era o único a ajudar no acidente, apenas ocorreu que eu fui o primeiro a chegar lá.” Sargento Pereira enfatizou. “Todos os soldados estavam lá, todos nós ajudamos o máximo que podíamos, todo mundo se reuniu para ajudar os necessitados naquele momento.”

Uma semana atrás, no dia 23 de Junho, quinta feira, Sargento Pereira recebeu a “Navy and Marine Corps Medal” a condecoração mais importante por heroísmo. O Brigadeiro General Kevin Liams, comandante da Marinha, presenteou a medalha na cerimônia na Prefeitura de Oakland Park, Flórida.

Liderança ousada, dedicação altruísta

A citação que acompanhou a medalha descreveu as ações do Sargento Pereira:

“Apesar do imediato risco de incêndio ou explosão, ele imediatamente entrou no helicóptero e ajudou a resgatar os três membros da equipe. Depois de remover o comandante da equipe, o Sargento Pereira foi mais a dentro do helicóptero, usando alicate para remover a estrutura do banco para que a próxima vítima pudesse ser removida.”
Depois do Sargento Pereira levar essa vítima para uma maca, ele voltou à cabine para remover outro passageiro enquanto havia uma quantidade severa de combustível próximo a ele. Ele, então adentrou na cabine para liberar o próximo passageiro, que estava enterrado em detritos e tendo dificuldade para respirar.
“Sargento Pereira assegurou que o passageiro com graves feridas tivesse um tanque de oxigênio, passou aproximadamente uma hora o estabilizando e tentando soltá-lo dos escombros enquanto os bombeiros tentavam remover a carcaça do helicóptero. Depois que o passageiro foi removido com sucesso, ele ajudou na retirada de mais dois passageiros antes  dele próprio receber atendimento médico.

Reagir e agir

No momento que o helicóptero explodiu, Pereira trabalhava no Campo de Suporte como o mais importante orientador do Escritório de Assistência de Segurança. Uma parte de seus deveres, era rastrear a localização de armas e outras ferramentas americanas fornecidas para o Exército Afeganistão e para a Polícia Federal afegã.
Embora não fosse treinado especificamente para resgate em acidentes, Sargento Pereira disse ao The Times que seu treinamento na Marinha o preparou para aquele momento: “Como marinheiros, nós somos treinados para reagir e agir, e naquele dia, não só eu, mas vários reagiram, nós sabíamos que havia pessoas em perigo e fomos socorrê-las.
Como fui um dos primeiros a chegar no local, antes do corpo de bombeiros e outros preparados para ajudar no resgate, o Sargento Pereira teve de improvisar.
“Enquanto eu estava usando somente minhas mãos para tentar arrancar alguns pedaços metal, eu pedi por algo para cortá-los e alguém me deu um desses alicates industriais,” ele disse. “Eu somente comecei a utilizar essas ferramentas da melhor maneira que pude para retirar os destroços de metal.”
Assim que chegamos lá, as pessoas começaram a ir embora,” ele adicionou, “Eu podia ouvir alguém gritando, ‘Socorro, está difícil de respirar,’ eu quase o alcancei e já podia sentir seu rosto. Então eu pedi por um tanque de oxigênio, e alguém logo o arranjou, e nós tentamos o estabilizar e ajudá-lo com o tanque de oxigênio, porque havia muita fumaça de combustível lá.’’
Houve um intenso vazamento de combustível em torno do acidente, todos os envolvidos no resgate tiveram que obter novas botas e uniformes depois, contou o Sargento. Ele também solicitou por atendimento médico por ter respirado fumaça de combustível.

Laços com a Ilha perduram

Sargento Pereira, trabalha como chefe administrativo para a Marine Corps Embassy Security Group Region 9, que inclui o Canadá, o México, a América Central e o Caribe, em Fort Lauderle, Flórida. Sua carreira de aproximadamente 15 anos na Marinha, inclui duas temporadas no exterior. Em Janeiro de 2008, ele serviu na Província de Al Anbar, no oeste do Iraque, em suporte da Operação Iraque Livre, e em Maio de 2015, no Kabul, no Afeganistão, na Operação Resolute Support.
Sargento Pereira, percebeu que o apoio de sua esposa Hellen, teve um papel importante na sua carreira militar. “Não acho que teria o mesmo sucesso que obtive se não tivesse o apoio de alguém que foi uma ótima companheira e administradora da casa, que tomou conta da casa enquanto estava servindo,” ele disse. “Enquanto eu estava em serviço no exterior, Hellen foi o centro de gravidade na casa.”

O casal têm uma filha de 5 anos, a Savannah e um filho de 6 meses, Daniel. Além de ter sua esposa e filhos, Sargento Pereira disse que é sortudo de ter sua mãe, Joana Jarillo de Oak Bluffs, na sua cerimônia na semana passada. Como um bônus, sua tia, Joana Fernandez, que mora no Brasil, sucedeu de estar em férias em Orlando, Flórida, e pôde juntar-se a eles.

Mr. Pereira, oriundo do Brasil, se mudou de New Jersey para Martha’s Vineyard com a sua família em Junho de 1995. Ele se alistou na Marinha logo que se formou no Ensino Médio em 2001. Sua irmã mais velha, Genainna Pereira, também se alistou à Marinha um ano depois, e foi dispensada após oito anos de serviço em 2010. Ela atualmente vive em Oak Bluffs e possui sua empresa de limpeza, Shine Bright MV Cleaning Services.
Ms. Pereira e seu irmão contaram para o The Times numa entrevista anterior, em Agosto de 2015 que a decisão deles de alistarem-se à Marinha surgiu como um gesto de gratidão aos Estados Unidos, o país que eles acolheram como lar, e que proveu à suas famílias. O irmão mais novo deles, Gelson “Junior”, que trabalha na Ilha como empreiteiro, também buscou se alistar na Marinha, mas foi recusado porque a nação estava em guerra e seus dois irmãos já estavam em serviço. “Nossa família é muito orgulhosa, você não imagina,” Ms Pereira contou ao The Times numa ligação na segunda. “Eu assegurei em chamar todos e explicar o que aquela medalha significa.” Isso inclui o pai deles, Gelson Pereira, que vive no Brasil.

Sargento Pereira disse que seus planos é permanecer na Marinha. Já que ele possui muitos membros da família na Ilha, incluindo vários sobrinhos e sobrinhas, ele diz que frequentemente lhe perguntam se pretende voltar para Martha’s Vineyard, que ele considera seu lar.

“A ilha é um dos lugares que eu mantenho um carinho especial no coração, devido à atmosfera, a localização e especialmente as pessoas,” disse o Sargento Pereira. “Eu acho que Martha’s Vineyard tem ótimas pessoas, ótimos americanos lá. Eu adoraria voltar para lá algum dia.”