Saudade: News from and for the Brazilian community/Notícias de e para a comunidade brasileira

Becoming American citizens.


A tradução deste artigo se encontra no final da versão em inglês

This week’s column is about three Brazilian Islanders who have become naturalized U.S. citizens. I could have listened to their stories about their survival, resilience, and courage forever. My hope is to tell as many Brazilian stories as possible — it is such an honor to have this space.

The majority of immigrants do not arrive in a new land on the wings of glory, regardless of whether they immigrated on a tourist, work, or religious visa, or if after many attempts to obtain such visas were denied, they decided to cross the border illegally as a last resort. All of their stories involve abdicating some part of who they are; at times they are consumed by resentment toward the country they left behind; some of them had to make the difficult decision to leave their children with family and trust them to raise their children because the pain of staying and not being able to provide what they need hurts more than the pain of leaving, others abdicate entire careers.

When you are an immigrant, you become a category, and endure the consequences of being an immigrant — however privileged it might be. Immigrants are likely to suffer prejudice, and run into endless bureaucracy in their pursuit of becoming documented. They are not always treated as courageous people who left their countries in search of public safety, to escape wars, and, like Brazilians in the U.S., in search of financial stability. Most Brazilian immigrants are people who left in response to a broken economy, people who want a better life, who work incredibly hard to pay their bills in this country, and who, at times, live in precarious conditions to provide a better life to their families back home. When Brazil’s current president declared on Fox News last year, during one of his official visits to the U.S., that most Brazilian immigrants don’t have good intentions, and that the Brazilian government would cooperate with Homeland Security to deport undocumented Brazilians, I wish that the follow-up question by the interviewer had been, “And how are you going to build a thriving economy and establish infrastructures so that Brazilian nationals don’t have to make the decision to illegally immigrate to the U.S.?”

Elaine de Paula 

Elaine visited the U.S. for the first time in 1995, when she was a 24-year-old college student. Love was the reason that brought Elaine to the Island six months after arriving in the U.S. — while she was exploring what life would be like living abroad, she received the devastating news that her mother had passed away in Brazil. Elaine was able to become a documented immigrant via her husband, Durley de Paula, who qualified for the Illegal Immigration Reform and Immigrant Responsibility Act of 1996, signed by President Bill Clinton. While we discussed how immigration has changed over the years, she reminisced on a time where there was no immigrants’ persecution and how the terrorist attacks in 2001 changed that reality.

When I asked Elaine if she identified more with the American culture or Brazilian culture, she didn’t hesitate: “Oh, definitely American culture. I have spent most of my adult life in the U.S., which doesn’t mean that I don’t appreciate Brazilian culture. It is just that it was easy to choose to live in this country and raise my only child here. I believe in the checks and balances of this country, also if you work hard, you can lead a life with dignity without sacrificing your principles. I believe in fairness in opportunity in a way that sadly doesn’t exist in Brazil. I remember driving to Lowell for my oath ceremony in the middle of a snowstorm, and thinking how fortunate I was that I had been able to get to that point, how someone who came from humble beginnings now had the opportunity to truly soar high because of this gift. Way before I pledged allegiance in my ceremony, I had done so because of the gratitude to build a life with safety and grace in this land.”

Samuel dos Santos Oliveira

One of the things that struck me while interviewing Samuel was when he told me about his old dream of building a career in the Air Force. When he was pursuing that dream while still an undocumented immigrant, one of the Air Force officers who interviewed him was surprised by his answer on why he wanted to serve, and was touched by his willingness to sacrifice everything for a country that wasn’t even his own country. Samuel immigrated to the U.S. in 1991, and at the time, he was a 10-year-old boy. Samuel lived in East Boston for the first few years after he moved to the U.S., and after visiting one of his older brothers, who still lives on Martha’s Vineyard, he decided to move to the Island. He went from running home in fear of the gangs who were predominant in his neighborhood to a much safer commute to the Tisbury School. He is one of the first Brazilians who graduated from Martha’s Vineyard Regional High School in 1998. It took 22 years for him to receive his green card, and he became an American citizen in 2017 — and he will be voting in the upcoming election. He might not have noticed, but I got emotional when he described visiting Brazil for the first time after 24 years of not seeing many family members. He shared how his references from Brazil are based on the Island’s Brazilian community. We joked about the benefits of having dual citizenship, and how the two passports he now has access to facilitate the trips he can now enjoy with his wife and two children in different ways.

Marlene Barbosa Abreu

Marlene arrived on the Island on Jan. 23, 1989; among some of her family members, she is one of the first Brazilians on the Island. It is always interesting to listen to Brazilian longtimers, because they have witnessed so many changes. She has seen and lived the changes within the Brazilian community and in the Island’s growing popularity. Like most Brazilian immigrants on the Island, Marlene worked in the restaurant field for years, and at the Martha’s Vineyard Hospital, and now she has her cleaning business. She didn’t become a documented citizen until 2006, and it was arduous, at times a tempestuous journey to become an American citizen.

The most compelling aspect of her story to me was her uncontested faith that God had a plan in her life, the sacrifices she and her family went through would not be in vain, and that one day her wish to live a life without fear of deportation would be granted. Marlene became an American citizen on April 25, 2012.

Portuguese translation – Tradução em português

A coluna desta semana é sobre três brasileiros que residem na ilha e que se tornaram cidadãos norte-americanos naturalizados. Eu poderia ter ouvido suas histórias sobre sobrevivência, resiliência e coragem para sempre. Minha esperança é contar o maior número possível de histórias brasileiras – é uma honra ter esse espaço.

A maioria dos imigrantes não chega a uma nova terra nas asas da glória, independente de ter emigrado com um visto de turista, trabalho ou religioso, ou se, após muitas tentativas de obter tais vistos e os mesmos terem sido negados, eles decidiram atravessar à fronteira ilegalmente como último recurso. Todas as suas histórias envolvem abdicar de alguma parte de quem eles são; às vezes são consumidos por ressentimentos em relação ao país que deixaram para trás; alguns tiveram que tomar a difícil decisão de deixar seus filhos com a família e confiar neles a criação de seus filhos, porque a dor de não poder dar o que seus filhos precisam machuca mais do que a dor de deixá-los; outros imigrantes abdicam de carreiras que demoraram anos para construir.

Quando você é imigrante, você se torna uma categoria e aprende a lidar com as consequências de ser um imigrante – por mais privilegiado que essa pessoa seja. É provável que os imigrantes sofram preconceitos e se deparem com uma burocracia interminável na busca de se tornarem documentados. Imigrantes nem sempre são tratados como pessoas corajosas que deixaram seus países em busca de segurança pública, para escapar de guerras e, como no caso dos brasileiros nos Estados Unidos, em busca de estabilidade financeira. A maioria dos imigrantes brasileiros são pessoas que saíram em resposta a uma economia falida, pessoas que querem uma vida melhor, que dão duro para pagar suas contas neste país e que, às vezes, vivem em condições precárias para proporcionar uma vida melhor a suas famílias que estão no Brasil. Quando o atual presidente do Brasil declarou na Fox News no ano passado, durante uma de suas visitas oficiais aos Estados Unidos, que a maioria dos imigrantes brasileiros não têm boas intenções e que o governo brasileiro cooperaria com o Homeland Security para deportar brasileiros sem documentos, o que gostaria que a entrevistadora tivesse perguntado é: “E como você construirá uma economia próspera e estabelecerá infra-estruturas para que os brasileiros não precisem tomar a decisão de imigrar ilegalmente para os EUA?”

Elaine de Paula
Elaine visitou os Estados Unidos pela primeira vez em 1995, quando tinha 24 anos de idade. O amor foi o motivo que trouxe Elaine à ilha seis meses depois de chegar aos EUA – enquanto explorava como seria a vida no exterior, recebeu a notícia devastadora de que sua mãe havia falecido no Brasil. Elaine conseguiu se tornar uma imigrante documentada por meio de seu marido, Durley de Paula, que se qualificou para a Reforma da Imigração Ilegal e a Lei de Responsabilidade dos Imigrantes de 1996, assinada pelo Presidente Bill Clinton. Enquanto discutimos como a imigração mudou ao longo dos anos, ela se lembrou de uma época em que não havia a perseguição de imigrantes que vemos hoje e como os ataques terroristas de 2001 mudaram essa realidade.

Quando perguntei a Elaine se ela se identificava mais com a cultura americana ou brasileira, ela não hesitou: “Oh, definitivamente a cultura americana. Passei a maior parte da minha vida adulta nos EUA, o que não significa que eu não goste da cultura brasileira. Simplesmente foi fácil escolher morar neste país e criar meu único filho aqui. Acredito nos conceitos políticos desse país, também se você trabalhar duro, poderá levar uma vida com dignidade sem sacrificar seus princípios. Eu acredito na justiça de oportunidades de uma maneira que infelizmente não existe no Brasil. Me lembro de estar a caminho de Lowell para minha cerimônia de juramento no meio de uma tempestade de neve e de pensar em como tive a sorte de ter chegado até aquele momento, como alguém que veio de origens humildes agora tinha a oportunidade de realmente voar alto por causa desse presente que Deus me deu. Antes de eu prometer lealdade a este país em minha cerimônia, eu já tinha feito esta promessa muito antes por causa da gratidão de construir uma vida com segurança para mim e minha família nesta terra.”

Samuel dos Santos Oliveira
Uma das coisas que me impressionou ao entrevistar Samuel foi quando ele me contou sobre seu antigo sonho de construir uma carreira na Força Aérea. Quando ele estava perseguindo esse sonho enquanto ainda era um imigrante sem documentos, um dos oficiais da Força Aérea que o entrevistou ficou surpreso com sua resposta sobre porque ele queria servir, e ficou impressionado com sua vontade de sacrificar tudo por um país que nem sequer era seu próprio país. Samuel emigrou para os EUA em 1991 e, na época, ele tinha 10 anos. Samuel viveu em um dos bairros de Boston nos primeiros anos depois de se mudar para os EUA, e depois de visitar um de seus irmãos mais velhos, que ainda vive em Martha’s Vineyard, decidiu se mudar para à ilha. Ele sai de um bairro onde tinha medo do trajeto casa- escols, com medo das gangues em seu bairro, para um trajeto muito mais seguro para a Escola de Tisbury. Ele é um dos primeiros brasileiros que se formou na Martha’s Vineyard Regional High School em 1998. Demorou 22 anos para ele receber seu green card, e ele se tornou um cidadão americano em 2017 – e ele votará nas próximas eleições dos Estados Unidos. Ele pode não ter percebido, mas fiquei emocionada quando ele descreveu sua visita ao Brasil pela primeira vez depois de 24 anos sem ver muitos membros de sua família. Ele compartilhou como suas referências do Brasil se baseiam na comunidade brasileira da ilha. Nós brincamos sobre os benefícios de ter dupla cidadania e como os dois passaportes que ele agora tem acesso facilita as viagens que ele pode desfrutar com sua esposa e seus dois filhos de maneiras diferentes.

Marlene Barbosa Abreu
Marlene chegou à ilha no dia 23 de janeiro de 1989; entre alguns de seus familiares, ela é uma das primeiras brasileiras a chegar na ilha. Pra mim, é sempre interessante ouvir o que os brasileiros que chegaram na ilha no final dos anos 80 e começo dos anos 90 tem a dizer, porque eles testemunharam muitas mudanças. Ela viu e viveu as mudanças na comunidade brasileira e na crescente popularidade da ilha. Como a maioria dos imigrantes brasileiros na ilha, Marlene trabalhou no ramo de restaurantes por anos, no Martha’s Vineyard Hospital, e agora ela tem seu próprio negócio de limpeza. Ela não se tornou uma cidadã documentada até 2006, e foi um caminho árduo, às vezes, uma jornada tempestuosa para se tornar uma cidadã americana.

O aspecto mais comovente de sua história para mim foi sua fé incontestável de que Deus tinha um plano em sua vida, os sacrifícios pelos quais ela e sua família passaram não seriam em vão e que um dia seu desejo de viver uma vida sem medo de deportação seria concedido. Marlene tornou-se cidadã americana no dia 25 de abril de 2012.